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Mikel Merino (Pamplona, 1996) es uno de los jugadores con mayor futuro dentro del panorama actual del fútbol español. Tras enseñar sus virtudes en Osasuna fue el Borussia Dortmund el que se hizo con sus servicios. No hubo suerte en Alemania y los pasos del centrocampista navarro le han llevado al Newcastle United, uno de los grandes clubes de esta competición que intenta proyectarse de nuevo en la Premier League. A pesar de los rumores que le situaban fuera de Inglaterra, Merino sigue a las órdenes de Rafa Benítez.

PREGUNTA: ¿Cómo está siendo esta aventura en el fútbol inglés?

RESPUESTA: Pues ahora mismo me estoy encontrando muy bien, físicamente a tope, moralmente bien. Está siendo una aventura entretenida porque estoy aprendiendo mucho. Siempre es una experiencia bonita irte fuera de casa, aprender cómo se vive en otros lugares. La verdad que estoy disfrutando bastante y aun queda por vivir por aquí.

P: Estás en un club de los históricos de la Premier, del fútbol inglés, ¿Qué se siente cuando uno salta al césped de ese estadio, el St James´ Park, con tanta leyenda?

R: La verdad que es un estadio espectacular, no ya por lo grande y espectacular sino por la afición que hay dentro. Cada partido se vive como si fuera una final, está siempre lleno. Hay “sold out” prácticamente todos los partidos sin importar contra quien juguemos y eso es algo que se agradece mucho cuando tienes que jugar. Sientes ese apoyo y esa confianza que te dan los aficionados y hace que tu nivel aumente. A veces se te pone la piel de gallina al comprobar cómo lo viven. Es cierto que Inglaterra es algo especial.

P: Imagino que habrías visto partidos de la Premier por televisión. ¿Es como uno se imagina una vez que estás dentro?

R: Sí. Es tal como lo ves desde España. Es un ritmo frenético, la gente se vuelve como loca en las gradas. Se vive mucho el fútbol, que es distinto porque no hay tanto control en lo que se hace pero sí que hay mucho coraje y pundonor. Es otra faceta bonita del fútbol que aquí se lleva mucho. Hace que cada partido sea vibrante y así lo vive la afición.

P: ¿En qué medida influyó la presencia de Benítez para que te decantases por el Newcastle y no por otro equipo que aspiraba a contar contigo?

R: Tuvo mucha importancia. Antes de venir estuve mirando posibilidades y desde luego que la presencia de Rafa aumentó mucho las opciones del Newcastle. Y ya no sólo Rafa sino el club y la liga me llamaron mucho la atención.

P: Hablamos de un entrenador muy conocedor de la liga inglesa. ¿Qué destacarías de Benítez como entrenador?

R: Que tiene muy claro lo que quiere en su equipo, cómo quiere que juguemos y cómo hay que jugar contra cada rival. Creo que ese el principal punto que tiene Rafa, que tiene muy claro lo que quiere y así se lo transmite a los jugadores. Nosotros tenemos que ser capaces de llevarlo a cabo.

P: ¿Resulta muy difícil para un centrocampista técnico de una escuela de toque como es tu caso adaptarse a un fútbol tan físico y con tanto contacto como el inglés?

R: La verdad es que no se me ha hecho difícil. Creo que me he adaptado bien desde el principio, es un fútbol que también me gusta. Por suerte tengo las habilidades físicas para aguantar los choques en la liga inglesa. Esa supuesta técnica que debo demostrar en cada partido es el plus que hay que añadir. Estoy contento porque estoy aprendiendo muchas cosas y una de ellas es el ritmo al que se juega. También estoy contento por cómo me he adaptado.

P: ¿Resultó más fácil la adaptación al contar con varios jugadores españoles en la plantilla?

R: Sin duda ayuda mucho porque es cierto que tenemos un vestuario joven con mucha hambre y que nos ayudamos en todo lo que podemos. El hecho de que haya jugadores que hablen tu mismo idioma siempre ayuda más para la hora de comunicarse y de involucrarte más en el juego. Ya no solo los españoles sino alguno otro que también habla castellano y ayuda mucho.

P: ¿Cuál es el objetivo final que os marcáis en el Newcastle hasta final de temporada?

R: El objetivo es ir partido a partido dando nuestro cien por cien. Sabemos que esta liga va a ser larga, hasta el final no se va a decidir ni para un lado ni para el otro. Nuestro objetivo debe ser el mantenernos mentalmente fuertes y aprovechar cada partido para dar nuestro cien por cien. Seguro que si mantenemos esa constancia las cosas nos irán bien a final de temporada y el año que viene seguiremos en Premier League.

P: También te he visto involucrado con ciertos actos sociales y benéficos en el entorno de Newcastle.

R: Siempre es algo que apetece hacer. Estar involucrado con gente que va a agradecer que les prestes un poco de atención viene bien no sólo para ellos sino para uno mismo. Me hace sentir bien el saber que puedes ayudar a gente y que se sientan felices por el mero hecho de visitarles o de compartir las cosas con ellos. Es algo que el fútbol y clubes de Primera División lo están haciendo y viene muy bien para esas personas que lo agradecen tanto.

P: Antes de esta experiencia en Inglaterra también has pasado por la Bundesliga, eso sí con menos suerte. ¿Qué falló en Dortmund para que no tuvieras continuidad? ¿Fuiste demasiado joven quizá?

R: No creo que fuera un problema de edad. Me sentía muy cómodo por cómo me encontraba física y mentalmente y entrenando con mis compañeros. Creo que al final los entrenadores tienen confianza en unos jugadores y en otros no. El principal problema fue ese, que no tenía la confianza del entrenador pese a que entrenaba bien y cuando salía a jugar lo hacía bien. Son cosas que pasan en el fútbol y sobre todo en el fútbol profesional. Los entrenadores tienen sus ideas y son difíciles de cambiar.

P: Se habló mucho de ti en este mercado invernal por si salías en dirección a Bilbao. ¿Este asunto te mantuvo tranquilo porque realmente querías quedarte en Newcastle o hubo algo y no se definió?

R: Siempre que hay un mercado estoy muy tranquilo porque sé que va a haber rumores. Lo que intento hacer es estar tranquilo y no centrarme mucho en eso. Procuro estar atento a lo mío, que es el fútbol y entrenar fuerte. Los otros temas los llevan otras personas que no soy yo y creo que eso es la forma correcta de hacerlo. Yo debo encargarme de lo que sé hacer que es jugar al fútbol y confiar en mis agentes para llevar el resto.

P: ¿Te ves volviendo en un futuro cercano a LaLiga en un equipo grande?

R: No me cierro ninguna puerta y es verdad que volver a la liga española es algo que me llama la atención. No sé cuándo se dará o si llegará a darse, pero no cierro la puerta a nada. Ojalá se pueda dar esa situación en algún momento de mi carrera.

P: Se ha demostrado que Lopetegui sigue a todos, los que juegan en casa y los que lo hacen fuera de España. ¿Te extrañaría una llamada del seleccionador de cara a la próxima cita?

R: (risas) Pues la verdad que sí me extrañaría bastante. Ahora mismo seria una sorpresa espectacular. Hay muchos jugadores con una gran calidad. Para mí sería un honor y ojalá se pueda dar algún día el hecho de que me llame. Pero ahora mismo no estoy pensando en eso porque me parece un poco lejano. Ojalá pasase.

P: Realmente formas parte de una base muy sólida de la sub-21 llamada a liderar la Selección en un futuro. No sé si te ves con muchos de tus compañeros actuales ahí.

R: Espero que sí. Ya llevamos desde sub-19 con este grupo. Hay grandes jugadores y como grupo nos entendemos muy bien. Ya ganamos el Europeo sub-19 y ahora estamos haciendo una clasificación muy buena. Ojalá se pueda estar más adelante en la absoluta y mejor si fuera con todos mis compañeros.

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